Entrevista a Mike LePond, bajista de Symphony X y Silent Assassins: ‘Las bandas de prog tienen mejores músicos pero las bandas de metal tienen mejores canciones’

Siempre es interesante el poder hablar con la gente de Symphony X, pero ya que uno tiene ocasión de escoger, la mejor opción es siempre Mike LePond, pues este culo inquieto no para y tiene su proyecto personal con Silent Assassins. También participa con Ross the Boss tocando los clásicos de Manowar. Indudablemente está en uno de sus mejores momentos a pesar de que son tiempos oscuros y el maldito virus campa a sus anchas. Sorprende un poco o nos puede chocar desde Europa alguna de las opiniones de los estadounidenses respecto al virus, pero lo que está claro es que un músico no vive del aire y que necesita su modo de vida ya.

Le preguntamos sobre sus múltiples proyectos y el cómo entró en Symphony X pues no tiene que ser nada fácil llegar a poder tocar en uno de los grupos más exigentes que existen a nivel técnico. Mike es un amante del heavy metal clásico y se nos afirma absolutamente como fan del power metal. Parece ser que el progresivo no es santo de su devoción. Curiosamente terminaos hablando de Watchtower (!!!). Es genial que LePond haya dado voz a este enfermizo grupo de thrash prog que nadie ha llegado (ni querido) a imitar a lo largo de los tiempos. Por otro lado, desconocíamos que Mike tiene un nuevo disco editado el pasado junio con los Silent Assassins: Whore of Babylon. Habrá que volver a contactar con él… 

Español

Felicidades, parece que estaréis en la próxima edición de Rock Fest en 2021. Será genial veros allí, pero no estoy seguro de si será posible debido a la crisis del Coronavirus. ¿Cómo se enfrenta la banda en estos tiempos difíciles?

Teníamos planeado girar por América del Norte y del Sur, así como muchos festivales europeos para 2020. Todos han tenido que posponerse. Lo más frustrante de todo es que no podemos cambiar nada, no está en nuestras manos. Estamos a merced de las salas, los promotores y las agencias de contratación.

He visto que bandas como Great White están actualmente de gira en los Estados Unidos. ¿Crees que es una buena idea?

Sí, creo que es una gran idea. Las bandas necesitan empezar a rodarse y a tocar en lugares a todas las capacidades, o muchos de nosotros simplemente vamos a desparecer. Recordemos que Woodstock se llevó a cabo en medio de una pandemia. No podemos reducir vivir nuestras vidas por miedo a un virus con una tasa de recuperación del 99%.

Supongo que pronto tendremos un nuevo álbum de Symphony X. ¿Será similar en sonido a Underworld? ¿Estáis grabando cosas nuevas en vuestro estudio The Dungeon o todavía no habéis empezado?

Estábamos listos para comenzar a componerlo, y luego apareció el coronavirus y acabó con todos nuestros planes. Cuando los chicos se sientan cómodos, empezaremos a juntarnos y a trabajar en algunas ideas que ya tenemos. Todavía no tengo ni idea de cómo sonará el próximo álbum.

Desde The Odyssey (2002) es habitual que Symphony X necesite cuatro o cinco años entre sus discos. ¿Por qué necesitáis un espacio de cuatro o cinco años entre álbumes? En vuestros inicios solo necesitabais uno o dos.

En nuestros comienzos la banda no hacía gira alguna, por lo que era posible eso de sacar discos cada dos años. Una vez que comenzamos a girar con cada disco editado vimos que nos tomaría mucho más tiempo el componer y grabar. Además, siempre necesitamos más tiempo para seguir intentando que el nuevo disco sea muy superior al último.

Me encantó vuestro último álbum Underworld, especialmente dos canciones: «Without You» y «Nevermore». Creo que podemos decir que ambas son clásicos. ¿Cuáles son tus canciones favoritas de Underworld?

Esas son canciones son muy buenas, absolutamente. En cuanto a mí, mi canción favorita es «In my Darkest Hour». Me recuerda mucho al heavy metal clásico. También destacaría «Swansong» pues me encanta. Es solo una balada, aunque bellamente escrita.

Michael LePond fue contratado en 1999 después de que Thomas Miller dejó la banda. Supongo que entrar en Symphony X no fue algo fácil. ¿Cómo fue el proceso para fichar por la banda?

Un amigo en común le contó a Michael Romeo que yo podía encajar en el grupo. Tuve dos audiciones con el grupo. Me sentía muy intimidado en esos momentos, la verdad. Y aunque nunca pensé que pasaría la audición, practiqué como un loco. Fue un sueño hecho realidad cuando me dieron el puesto.

El año pasado la banda celebró 25 años sobre los escenarios junto a Primal Fear y Firewind. Parece que Symphony X se siente muy cómodo tocando con bandas de power metal. ¿Consideras que Symphony X es más metal que progresivo?

Sí, a mi me lo parece. Symphony X tiene elementos muy prog, también sinfónicos y clásicos, pero nos sentimos más cómodos tocando power metal. Es solo mi opinión, pero yo creo que las bandas de prog tienen los mejores músicos mientras que las bandas de metal tienen mejores canciones.

Algo curioso es que en la banda hay tres «Michaels»: Lepond, Pinnella y Romeo. ¿Qué pasa si el día de mañana Jason Rullo y Russell Allen dejan la banda? ¿Buscaríais dos Michaels más?

Cada vez que alguien llama a “Mike” cuando estamos todos, los tres nos damos la vuelta para responder (risas). Cuando estamos todos juntos a mi me llaman por mi apellido, a Pinnella simplemente la llamamos «P» y a Romeol o llamamos por su apellido.

Tu primer disco en solitario fue publicado en 2014 bajo el nombre de Mike Lepond’s Silent Assassins. En ese álbum tocabas guitarra y bajo y tenías algunos invitados muy especiales. ¿Estás pensando en un nuevo álbum con tus Silent Assassins ya que estamos en estos “tiempos confinados”?

El pasado 26 de junio edité un nuevo álbum de Silent Assassins. Lleva por título Whore of Babylon, bajo los auspicios de la discográfica Silver Lining Music. Es una combinación de todos los estilos de heavy metal que se te puedan ocurrir. Puedes comprarlo en cualquier sitio.

¡En tu primer disco de los Silent Assassins estaba Allan Tecchio cantando! Me encanta Watchtower, especialmente Control and Resistance. ¿Cuál es tu opinión sobre esa banda y sobre Tecchio?

Watchtower es un grupo impresionante al que respeto mucho. Realmente no soy un gran fan del estilo progresivo, pero creo que son una de las mejores bandas del estilo. Alan Tecchio es perfecto porque puede cantar con mucho poderío y melodía. Me siento honrado de poder decir que es un buen amigo.

He estudiado historia por lo que es un placer escuchar a un grupo que tiene influencias de libros como El paraíso perdido de Milton o La Odisea de Homero. ¿Qué libros crees que Symphony X podría inspirarse en sus próximos álbumes?

Nunca sabemos en qué concepto nos vamos a basar para un próximo álbum. Muchas de las decisiones ya se han tomado, pero seguiremos indagando, investigando y finalmente encontraremos algo sorprendente sobre lo que escribir. Siempre solemos conseguirlo.

Russell Allen ha estado cantando con la Trans-Siberian Orchestra y encaja perfectamente allí. ¿Crees que Mike Lepond también podría encajar en TSO?

Sí, me encantaría trabajar con TSO. Llevan una producción tremenda y me encanta tocar canciones navideñas.

La última vez que te vi sobre un escenario fue en Leyendas del Rock tocando con Ross the Boss. Gran espectáculo y gran banda. ¿Supongo que estás encantado de estar con una leyenda como él y de tocar todo ese material clásico de Manowar?

Cuando estaba en mis años universitarios, Manowar siempre fue una de mis bandas favoritas. Ahora, 30 años después, puedo tocar esas canciones que siempre he amado junto a Ross, en el mismo escenario. Es otro sueño hecho realidad en mi vida.

En algunas entrevistas, Ross ha afirmado que fue el principal compositor de todo ese material primerizo en Manowar. ¿Crees que Manowar dio un bajón considerable después de que Ross the Boss abandonara el grupo?

Amo a los Manowar de antes y después de Ross the Boss. De hecho, mi álbum favorito del grupo es Gods of War. Joey DeMaio siempre fue mi bajista favorito y es uno de los mejores compositores de la historia del heavy metal.

En Science or Noise tenemos un Top 5 de canciones todos los lunes. Sería genial conocer tus cinco canciones favoritas que sueles tocar, ya sean de Symphony X, Silent Assassins, Ross the Boss…

1. «Tell Tale Heart” de Mike LePond’s Silent Assassins: Una película con heavy metal sobre el famoso relato clásico de Edgar Allan Poe.
2. «Ides of March» de Mike LePond’s Silent Assassins: Versa sobra la vida y muerte de el emperador romano Julio César.
3. «In My Darkest Hour» de Symphony X: Es uno de esos temas en los que podemos decir que Symphony X se da de la mano con Judas Priest. Un perfecto mix de ambos grupos.
4. «Swansong» de Symphony X: Es una de esas hermosas baladas clásicas que te llegan a dentro y que poseen esa capacidad de hacer que te caiga una lagrimita.
5. «Denied by the Cross» de Ross the Boss: El mejor Ross the Boss posible entregando auténtico true metal.

Y, finalmente. Estoy trabajando en un especial sobre canciones perfectas. Sería genial si pudieras decirme tu opinión sobre estas canciones perfectas:

“Shine on You Crazy Diamond” de Pink Floyd: Rock clásico y progresivo en su punto más creativo
“In a Gadda-Da-Vida” de Iron Butterfly: Este podría ser perfectamente el primer riff de heavy metal jamás escrito
“Free Bird” (Lynyrd Skynyrd): Algunas de las mejores guitarras que se han tocado nunca en un disco las encontramos en esta canción

Muchas gracias, Mike. Creo que te volveremos a llamar pronto para indagar en tu disco en solitario y en el 20º Aniversario del disco V de Symphony X.

English

Congratulations, it seems that you will be in the next edition in Rock Fest in 2021. It will be great to see you there but I’m not sure if it will be possible due to the Coronavirus crisis. How is the band is facing these hard times?

We had North and South American tours planned, as well as European festivals for 2020. All had to be postponed. The frustrating thing is that we are powerless to change anything. We are at the mercy of the venues, promoters and booking agents.

I have seen that bands like Great White are currently touring in the USA. Do you think it is a good idea?

Yes, I think it’s a great idea. Bands need to start touring and playing venues at full capacity, or many of us will just disappear. Woodstock happened in the middle of a pandemic. We can’t live our lives in fear of a virus with a 99% recovery rate.

I suppose that soon that we will have a new Symphony X album soon. Will it be closer in terms of sound to Underworld? Are you recording new stuff in The Dungeon or not yet?

We were all set to start writing, and then the Corona virus showed up and killed our plans. When the guys feel comfortable, we will start getting together and working on some ideas. I don’t know how the album will sound yet.

Since The Odyssey (2002) it is usual that Symphony X need to take a 4 or 5 year-long break between albums. Why do you need a gap of four or five years between albums? In your beginnings you just needed one or two.

In the beginnings of the band, we didn’t do any touring, so it was possible to release albums every two years. Once the touring started it would take much longer. Also, we needed more time to keep trying to make better albums than our last one.

I loved your last album Underworld, specially two songs: “Without You” and “Nevermore”. We can say that both are classics. Which were your favorite songs in Underworld?

Those are great choices for sure. As for me, my favorite song is “In my Darkest Hour”. It reminds me of classic heavy metal. I also love “Swansong”. It’s just a beautifully written ballad.

Michael LePond was hired in 1999 after Thomas Miller left the band. I suppose that to be hired by Symphony X was not an easy job. How was the process of being hired by the band?

A friend told Michael Romeo about me. I was given two auditions for the band. I was very intimidated. Although I never thought I would pass the audition, I practiced like a crazy person. It was a dream come true when I got the job.

Last year the band celebrated 25 years of career touring alongside Primal Fear and Firewind. It seems that Symphony X are really comfortable playing with power metal bands. Do you think Symphony X is more metal than progressive?

Yes, I do. Symphony X has prog, symphonic and classical elements, but we are most comfortable with playing power metal. In my opinion, prog bands have the best musicians, but the metal bands have better songs.

Something curious is that in the band there are three “Michaels”: LePond, Pinnella and Romeo. What if tomorrow Jason Rullo and Russell Allen leave the band? Will will look for two more Michaels?

Whenever someone calls out to Mike, all three of us turn around to answer (laughs). When we are all together, I am called by my last name, Pinnella is just called “P”, and Romeo is just called by his last name.

Your first solo album was issued in 2014 under the name of Mike Leond’s Silent Assassins. In that album you played guitar and bass guitar and had some special guests. Are you thinking about a new album with your Silent Assassins in these confined times?

I just released a new Silent Assassins album on June 26th. The title is called “Whore of Babylon,” released by Silver Lining Music. It’s a combination of every style of heavy metal you can think of. You can buy it everywhere.

In your album there was Allan Tecchio singing! I love Watchtower, specially Control and Resistance. Which is your opinion about that band and this singer?

Watchtower is a very impressive band that I highly respect. I’m not really a big prog fan, but I think they are one of the best. Alan Tecchio is perfect because he can sing with great power and melody. I am honored to call him a good friend.

I have studied a degree in history, and it is a pleasure to listen to a band who has influences from books like Milton’s Paradise Lost or Homer’s Odyssey. Which books do you think Symphony X could get inspiration from their upcoming albums?

We never know what concept we will use for an upcoming album. Many of the coolest ideas have been taken already, but we will research and eventually find something amazing to write about. We always do.

Russell Allen has been singing with Trans-Siberian Orchestra and he fits perfectly there. Do you think that Mike LePond could fit in TSO too?

Yes, I would love to work with TSO. It’s a beautiful production and I love playing Christmas songs.

Last time I saw you on stage was in Leyendas del Rock playing with Ross the Boss. Great show and great band. Do you love playing with a legend like him and to play all the classical Manowar stuff?

When I was in my college years, Manowar were always one of my favorite bands. Now 30 years later, I get to play those songs I love with Ross on the same stage. It’s another dream come true in my life.

In some interviews Ross has said that he was the main composer of all that stuff in Manowar. Do you think that Manowar after Ross the Boss was not as good as with him?  

I love Manowar before and after Ross. In fact, my favorite album is Gods of War. Joey DeMaio was always my favorite bass player, and one of the best songwriters in heavy metal history.

In our website we have a Top 5 songs every Monday. It will be great to know your five favorite songs you play: Symphony X, Silent Assassins, Ross the Boss… and some words about each one:

1. «Tell Tale Heart» by Mike LePond’s Silent Assassins: A heavy metal movie about Poe’s classic story.
2. «Ides of March» by Mike LePond’s Silent Assassins: The life and death of Julius Caesar.
3. «In My Darkest Hour» by Symphony X: Symphony meets Judas Priest.
4. «Swansong» by Symphony X: Beautiful sweeping classical ballad that will make you cry.
5. «Denied by the Cross» by Ross the Boss: Ross at his best, delivering true metal.

And finally. I’m working in a special report about perfect songs. It will be great if you could tell me your opinion about these perfect songs:

“Shine on You Crazy Diamond” by Pink Floyd: Classic and progressive rock at its most creative point.
“In a Gadda-Da-Vida” by Iron Butterfly: This could be the very first heavy metal riff ever written.
“Free Bird” by Lynyrd Skynyrd: Some of the best guitar playing ever on a record.

Thank you Mike. Gràcies, Yadira.

Jordi Tàrrega
Sobre Jordi Tàrrega 405 Artículos
Coleccionista de discos, películas y libros. Abierto de mente hacia la música y todas sus formas, pero con especial predilección por todas las ramas del rock. Disfruto también con el mero hecho de escribir.